Links
English
이문열소설 모델논란 이기희씨 방한
경향신문: 2004.11.29.17

미국 오하이오주에서 가장 큰 갤러리 ‘윈드 갤러리’의 여주인이자 화가이고, 중국인 남편과 함께 레스토랑 체인을 운영하는 이기희씨(51)는 오늘의 모습을 30년 전에는 꿈도 못꿨을 것이다. 그의 말처럼 “사랑과 죽음, 성공과 좌절, 천국과 지옥을 넘나드는 파란만장한 일생”이 ‘세계적 시인’을 꿈꾸던 국문과 졸업반 여대생을 기다리고 있었다. 최근 자전에세이 ‘여왕이 아니면 집시처럼’(휴먼앤북스)을 낸 이씨는 당시 친분이 있던 대구 문인들과의 에피소드를 비롯해 지난 30년의 이야기를 차근차근 풀어놓았다.

-성공과 좌절 ‘파란의 이민생활’-

대구 계명대 국문과 졸업을 몇 달 앞둔 이씨는 우연히 미국 독립기념일 파티에서 18세 연상의 미군 대령 버드월스를 만났다. 그리고 사랑에 빠져 국어교사를 3개월 만에 그만두고 그를 따라 미국으로 떠났다.

-성공과 좌절 ‘파란의 이민생활’-

대구 계명대 국문과 졸업을 몇 달 앞둔 이씨는 우연히 미국 독립기념일 파티에서 18세 연상의 미군 대령 버드월스를 만났다. 그리고 사랑에 빠져 국어교사를 3개월 만에 그만두고 그를 따라 미국으로 떠났다.

“돌아가신 김춘수 시인이 전국 여고생 백일장에서 바로 제 작품을 당선작으로 뽑아주신 심사위원이셨어요. ‘백목련’이란 시였는데, 그 시를 보고 경북대 교수이신 김시인께서 ‘노천명 같은 시인이 대구에서 나올 것’이라며 칭찬해주셨습니다. 모자를 쓰시고 바바리 코트를 입으신 모습이 어찌나 멋있던지, 멀리서 뵙기만 해도 가슴이 두근두근했습니다. 마지막으로 뵌 게 20년 전 국회의원 하실 때 한국에서였어요. 그때 ‘외국에서 사느라 좋은 시 못써서 죄송해요’ 했더니 ‘그런 생각 말고 남편하고 잘 살아’ 하시면서 등을 두드려주셨더랬는데….”

-오하이오주서 가장 큰 갤러리 운영-

계명대 국문과 시절엔 대구의 문인들과 ‘주변문학’ 동인이었다. 전 문화관광부 장관 이창동씨가 고등학생이었고, 작고한 시인 김원도씨, 안효일씨 등이 함께 활동했다. 이창동 전장관의 소설 ‘전리’ 등 몇몇 소설에 이씨의 이야기가 녹아 있다. 특히 대구 출신인 이문열씨의 소설 ‘추락하는 것은 날개가 있다’에 버드월스라는 장교가 한 여대생과 결혼하는 이야기가 나오는데, 이문열씨는 이것이 이기희씨의 이야기가 아니라고 최근 밝힌 바 있다.

“작가가 의도하건 않았건 간에 주변 이야기는 작품에 녹아들게 마련 아닐까요? 그리고 독자 입장에서도 자기 이야기와 너무나 비슷할 경우 ‘내 이야기’라고 생각하기 쉽고요. 이문열씨는 미국의 저희 집에도 오셨을 만큼 친분이 있습니다.”

그러나 첫 남편 버드월스 대령과의 사이에 낳은 딸 리사가 다운증후군으로 판명되고, 이어 남편도 결혼 7년 만에 식도암으로 사망하면서 꿈같은 첫번째 결혼은 막을 내렸다. 고국으로 돌아오려고 짐까지 한국에 보낸 후 들른 중국식당에서 그곳 주인이던 지금의 남편 ‘우서방’을 만나 한달 만에 결혼하는 거짓말 같은 일이 벌어졌다. 대만 고위관료의 자제였던 우서방이 오랫동안 이씨를 살펴보다가 이씨에게 사랑을 고백한 것이었다.

“그 후 남편과 함께 시작한 중국음식 체인점 제이드 가든 지점이 7개나 됐어요. 귀여운 딸 크리스티나와 아들 크리스도 태어났고요. 하지만 돈이 아무리 많아도 예술에 대한 동경을 접을 수 없어서 화랑을 시작했습니다.”

-자전에세이 ‘여왕이…’ 출판기념회-

처음 미국에 와서 시작한 미술공부를 바탕으로 1996년 문을 연 갤러리는 승승장구해서 지금은 오하이오에서 가장 유명한 갤러리가 됐다. 하지만 이씨는 언젠가는 시를 다시 써보고 싶다고 말했다. “한 5년쯤 뒤에는 모든 걸 정리하고 한국에 와서 다시 시 쓰는 공부를 할까 해요. 전 뭐든지 시작하는 것엔 자신있거든요.”

29일 교보문고에서 저자사인회에 이어 30일 삼성동 인터컨티넨탈 호텔에서 출판기념회를 가지는 이씨는 12월9일 출국할 예정이다.


〈이무경기자 lmk@kyunghyang.com〉

<< Previous...................................Archives...................................Next>>